Tobias Mayer - Nuestro hombre en Hannover

Localización Observatorio Real

10 de junio de 2011



Hemos tenido muchos blogs sobre Nevil Maskelyne y John Harrison, que son figuras importantes en nuestra historia, pero una cosa que estamos tratando de hacer es contar una historia más completa del Board of Longitude y las personas con las que trató.

Un hombre que se ha perdido en gran parte en las notas al pie es el astrónomo alemán, Tobias Mayer (1723-62) - aunque hay un museo dedicado a él. Su relativo anonimato hoy es una vergüenza, ya que era muy conocido y muy buscado en su propia época. Leonhard Euler , por ejemplo, lo describió como 'sin duda el mayor astrónomo de Europa'.

Mayer, resulta, fue fundamental para la historia de la longitud, ya que fue su trabajo lo que hizo que el método de distancia lunar posible. Su principal interés era en realidad el mapeo de la tierra, para lo cual la determinación precisa de longitudes era crucial, y en la década de 1750, mientras estaba en la Universidad de Gotinga, Mayer creó nuevas tablas lunares y solares para mejorar este trabajo. También se le ocurrió un diseño para un círculo repetido , un instrumento para hacer observaciones precisas, pero fue solo después de mucho estímulo que envió sus ideas a la Junta de Longitud, ya que dudaba que la Junta recompensara a un extranjero (dicho esto, Gran Bretaña y Hannover compartían un rey en ese momento ).

El astrónomo real, James Bradley , verificó las tablas, sin embargo, y las encontró muy precisas, mientras que las pruebas en el mar mostraron que las ideas de Mayer podrían usarse para encontrar la longitud en el mar (y también llevaron al desarrollo de la sextante ). Nevil Maskelyne También puede echar un vistazo aquí, ya que también usó las tablas de Mayer para determinar las longitudes en los viajes a Santa Elena en 1761 y Barbados en 1763.

Como resultado, la Junta finalmente otorgó a Mayer, o más bien a su viuda, £ 3,000 en reconocimiento a su trabajo. Una nota al pie sorprendente de esto, según su biógrafo, es que Mayer ni siquiera había visto el mar.

Empecé a pensar en Mayer porque este año Simposio de instrumentos científicos incluye una visita a Gotinga, así que tengo la intención de hacer un artículo sobre el papel de Mayer en el desarrollo de instrumentos y técnicas de navegación. Por lo que puedo ver, todavía hay algunas lagunas en la historia. Si puedo llenarlos es otro asunto.

Para obtener más información sobre Mayer, pruebe una de las piezas de Eric Forbes, en particular:
Eric G. Forbes, Tobias Mayer (1723-1762) Pionero de la ciencia ilustrada en Alemania (Gotinga, 1980)
Eric G. Forbes, El nacimiento de la ciencia de la navegación: la resolución en el siglo XVIII del problema de encontrar la longitud en el mar (Museo Marítimo Nacional, 1980)

Imágenes:
Retrato de Tobias Mayer, de Allgemeine Geographische Ephemeriden (1799)
Círculo de repetición de Mayer, del Mapa de los movimientos del sol y la luna (Londres, 1770)