Tiempo para resolver la longitud: el método de la distancia lunar

Octante listo



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Localización Observatorio Real

06 Oct 2014





Si no tiene un reloj preciso para saber la hora, puede usar uno celestial, como la luna.

origen de babor y estribor

La semana pasada vimos que la solución más simple al problema de la longitud era la diferencia horaria. Puede determinar qué tan lejos al este u oeste se encuentra de una ubicación determinada si conoce la diferencia entre la hora local (determinada por el sol) y la hora en esa ubicación. Si no tiene un reloj preciso para saber la hora, puede usar uno celestial, como la luna. Esa es la base del método de la distancia lunar. La luna es un poco como las manecillas del reloj, moviéndose contra las estrellas, que son los números de la esfera. Para que el método de la distancia lunar funcione, se necesitan dos cosas. El primero es un instrumento para realizar observaciones y marcar ángulos. Esto surgió en la década de 1730, casi al mismo tiempo que Harrison comenzó a trabajar en sus primeros relojes marinos. Tanto John Hadley en Gran Bretaña como Thomas Godfrey en Estados Unidos estaban trabajando simultáneamente en un instrumento para facilitar las observaciones de los cielos: el octante. El octante tuvo un éxito increíble entre los marineros, y en la década de 1750 se estaba convirtiendo en el instrumento de navegación estándar en el mar. Lo segundo son gráficos y tablas precisos de la posición de la luna y las estrellas. Sin embargo, el movimiento de la luna es muy complicado, siguiendo un patrón que se repite solo una vez cada 18 años; ni siquiera Isaac Newton había podido darse cuenta de esto. Para emplear este método, se necesitaban observaciones muy precisas del movimiento de la luna en relación con el de las estrellas, durante un período de tiempo prolongado. En la década de 1750, un cartógrafo alemán llamado Tobias Mayer se puso a trabajar en este problema y produjo tablas lunares muy mejoradas para ayudar a los marineros a encontrar su longitud en el mar. Tobias Mayer se ha perdido en gran parte en las notas al pie de la historia, a pesar de que incluso hay un museo dedicado a él. Leonhard Euler , una vez describió a Mayer como 'sin duda el mayor astrónomo de Europa' y con razón. Fue el trabajo de Mayer lo que hizo posible el método de la distancia lunar. En realidad, el principal interés de Mayer era el mapeo de la tierra, para lo cual la determinación precisa de las longitudes era crucial, y en la década de 1750, mientras estaba en la Universidad de Gotinga, Mayer creó nuevas tablas lunares y solares para mejorar este trabajo. También se le ocurrió un diseño para un círculo repetido , un instrumento para hacer observaciones precisas, pero fue solo después de mucho estímulo que envió sus ideas a la Junta de Longitud, ya que dudaba que la Junta recompensara a un extranjero (dicho esto, Gran Bretaña y Hannover compartían un rey en ese momento ). El astrónomo real, James Bradley , comprobó las tablas, sin embargo, y las encontró muy precisas, mientras que las pruebas en el mar mostraron que las ideas de Mayer podrían usarse para encontrar la longitud en el mar (y también condujeron al desarrollo de la sextante ). Nevil Maskelyne se convirtió en un defensor de toda la vida del método de la distancia lunar después de utilizar las tablas de Mayer en sus viajes a Santa Helena en 1761 y a Barbados en 1763. Como resultado, la Junta finalmente otorgó a Mayer, o más bien a su viuda, £ 3,000 en reconocimiento a su trabajo. . Una nota al pie sorprendente de esto, según su biógrafo, es que Mayer ni siquiera había visto el mar. Sin embargo, incluso con las tablas de Mayer, el método de la distancia lunar no estuvo exento de problemas. Maskeleyne descubrió que para usar las tablas de Mayer se requieren alrededor de 3 a 4 horas de cálculos. La guía de marineros británicos de Maskelyne fue una explicación de cómo utilizar la distancia lunar en el mar y fue su primer intento de facilitarle la vida al marinero ordinario. Los datos astronómicos y los cálculos en los que se basó la versión abreviada del método de la distancia lunar, aún debían ser lo suficientemente precisos y estar ampliamente disponibles con años de anticipación para ser de uso generalizado, lo que pasó cada vez más a partir de la década de 1760 en adelante como Maskelyne. publicó el Almanaques náuticos y Tablas asociadas. Sin embargo, el clima aún podría representar un problema para las observaciones, los cálculos aún tardaron un tiempo en completarse y los navegantes mayores a veces se mostraban reacios a aprender las habilidades necesarias para usar el método de la distancia lunar. De hecho, la navegación astronómica todavía se usa hoy en día y todos los barcos todavía tienen un sextante y un almanaque náutico ... como descubrí en mis vacaciones más recientes, sobre las que puedes leer aquí: Vacaciones de navegación