En este día de la historia: el descubrimiento de Urano

Localización Observatorio Real

13 Mar 2011



Hoy hace 230 años, el tamaño del sistema solar se duplicó. Poco antes de la medianoche del 13 de marzo de 1781, en su jardín trasero en Bath, el músico y astrónomo nacido en Alemania William Herschel registró un extraño objeto en el ocular de su telescopio casero. La curiosidad, que Herschel inicialmente pensó que podría ser un cometa, se confirmaría como un séptimo planeta, rodeando al Sol al doble de la distancia de Saturno. Más tarde llamado Urano, fue el primer planeta nuevo descubierto desde la antigüedad. Sin embargo, las cosas podrían haber sido muy diferentes si John Flamsteed, el primer astrónomo real , había sabido lo que estaba mirando casi un siglo antes.

Un montaje de imágenes de la Voyager 2 de Urano (el planeta azul en el centro) y sus lunas más grandes. Voyager 2
En 1675, el rey Carlos II nombró a Flamsteed como primer titular del cargo de Astrónomo Real en el nuevo Observatorio Real. construido en la colina de Greenwich por Christopher Wren . Su tarea era simple: trazar con precisión los cielos para contribuir a una solución a 'El problema de la longitud' y salvar muertes por naufragios (o, quizás más exactamente, para evitar que el tesoro del Rey encuentre un nuevo hogar en el fondo del océano).
Hacia 1690 El creciente catálogo de Flamsteed de 'estrellas fijas' incluía el inocuamente titulado 34 Tauri, un objeto débil en la cúspide de la vista humana en la constelación de Tauro. 34 Tauri volvería a ser observado por Flamsteed en 1712 y 1715 y por uno de los sucesores de Flamsteed como Astrónomo Real, James Bradley , en 1748, 1750 y 1753. El problema fue que nadie se dio cuenta de que estaban mirando lo mismo; la estrella 'fija' había cruzado los cielos, la tarjeta de presentación distintiva de un planeta (del griego para 'vagabundo').
Se necesitó el gran poder de resolución del telescopio reflector de 6.2 pulgadas recién construido de Herschel para ver 34 Tauri, que en 1781 se había adentrado en la constelación de Géminis, como un disco en lugar de un punto como una estrella. De hecho, el telescopio de Herschel era mejor que cualquiera a disposición de Nevil Maskleyne, el último astrónomo real y el adversario a menudo, y quizás erróneamente, difamado del relojero John Harrison.
El colectivo Astronomers Royal puede haberse perdido el mayor descubrimiento astronómico desde los días de Galileo, pero Maskleyne, al respaldar a Herschel, desempeñaría un papel crucial en la ratificación del descubrimiento de su colega alemán. Maskleyne, un hombre muy conectado a la cabeza de la astronomía inglesa, pidió a sus homólogos europeos que examinaran más a fondo el avistamiento de Herschel. Los cálculos de su órbita casi circular, en lugar de la órbita altamente elíptica de un cometa, y la falta de una cola distintiva, confirmaron que Herschel había aumentado la población del sistema solar en uno.
También fue Maskleyne quien presionó a Herschel para que nombrara al último habitante del sistema solar. Obligatoriamente, Herschel lo llamó primero Georgium Sidus (o 'Estrella de George') en honor al entonces Rey, pero aún no loco, Jorge III. Sin embargo, persistieron las discusiones sobre el nombre, sobre todo porque no era una estrella. Al final, Urano fue adoptado, siendo el padre de Saturno, como Saturno fue a su vez el padre de Júpiter en Mitología romana.
Finalmente, uno de los mayores descubrimientos en astronomía hasta ese momento fue reconocido oficialmente. Pasado por alto por Flamsteed y Bradley, descubierto por Herschel y puesto en primer plano por Maskleyne, pasarían otros 65 años antes de que Urano fuera usurpado como el guardián de la borde del Sistema Solar.
Colin Stuart es un escritor astronómico independiente y presentador en el Planetario Peter Harrison.