Spacebook - buscando planetas alrededor de nuestra estrella más cercana

La microlente es una herramienta importante en el kit de los astrónomos para buscar posibles planetas habitables



02 Feb 2016

Se establece una alineación aleatoria de estrellas para ayudar a los astrónomos a buscar planetas alrededor de Proxima Centauri, la estrella más cercana a la Tierra después del Sol. El astrónomo Colin Stuart cuenta más.





A finales de este mes, pasará fugazmente entre nosotros y una estrella mucho más distante. La presencia de Proxima Centauri desviará la luz de la estrella de fondo en un efecto conocido como microlente gravitacional. A medida que los objetos más masivos desvíen más la luz, los astrónomos podrán utilizar este evento para 'pesar' la estrella. Proxima CentauriSin embargo, quizás lo más emocionante es que también pueden buscar las señales reveladoras de que uno o más planetas están en órbita a su alrededor. Eso es porque cualquiera de esos planetas agregaría un poco de curvatura propia (ver diagrama). Ya se han encontrado algunos exoplanetas utilizando este método. Sin embargo, el número descubierto de esta manera es limitado porque debe estar mirando en el momento adecuado. Dicho esto, la microlente se ha utilizado para detectar planetas rebeldes, aquellos que se cree que han sido expulsados ​​de su sistema solar local y que deambulan solos por la oscuridad del espacio. También es posible que la microlente haya encontrado la primera luna descubierta más allá del sistema solar, aunque nunca lo sabremos con certeza. En 2013, los astrónomos notaron que la luz de una estrella distante era magnificada por dos objetos que se apresuraban frente a ella. Pudieron calcular el tamaño relativo del dúo en comparación entre sí. Hay dos escenarios posibles para adaptarse a su imagen: depende de qué tan cerca estuvieran de la Tierra en ese momento. Si estuvieran muy lejos, es probable que fueran una estrella más pequeña y un planeta del tamaño de Neptuno orbitando alrededor. Pero si la pareja estuviera más cerca de nosotros, habría sido un planeta rebelde orbitado por una luna. No podemos averiguarlo de ninguna manera porque la alineación nunca volverá a suceder. Así que la microlente es definitivamente una herramienta importante en el equipo de los astrónomos para buscar posibles planetas y lunas habitables más allá del sistema solar. Y el próximo paso de Proxima Centauri nos dará otra oportunidad de buscar mundos en nuestro patio trasero cósmico.