Quitar un vestigio de la guerra de Vietnam

A medida que Estados Unidos avanza para concluir una nueva guerra en una nueva era, tiene asuntos pendientes de una guerra en el pasado ahora lejano. Es hora de eliminar los últimos vestigios de la guerra de Vietnam en la política estadounidense hacia el pequeño y aislado Laos.



Laos es uno de los cuatro únicos países de los que EE. UU. Retiene las relaciones comerciales normales, y otros dos están bajo embargo.

El comercio se ha normalizado durante años con Camboya y más recientemente con Vietnam. Por el contrario, un acuerdo comercial bilateral con Laos ha languidecido durante seis años. Para cerrar esta brecha, el secretario de Estado Colin Powell y el representante comercial de Estados Unidos, Robert Zoellick, han pedido al Congreso que extienda la NTR a Laos.





El Congreso debería decir que sí.

Laos está sujeto a extremos desafortunados. La mitad de la población vive por debajo de la línea de pobreza definida por el propio gobierno. Laos tiene la esperanza de vida más baja del sudeste asiático y la tasa de fertilidad más alta. Tiene la tasa de analfabetismo de adultos más alta, especialmente entre las mujeres. Laos tiene otro historial dudoso: los Estados Unidos lanzaron más municiones sobre él durante la Guerra Secreta de las décadas de 1960 y 1970 que las que se utilizaron en Alemania y Japón juntos en la Segunda Guerra Mundial.



Los laosianos todavía mueren cuando se encuentran con bombas de racimo de hace 30 años, que han entrado en el léxico con el engañoso apodo de bombas. Se cree que hasta 10 millones de bombas sin detonar permanecen en Laos, pero algunos expertos calculan que el número es tres veces mayor.

El aislamiento económico dificulta aún más la solución de estos problemas. Laos enfrenta los aranceles más altos del mundo. En ausencia de NTR, los aranceles estadounidenses típicos sobre los productos laosianos promedian el 45 por ciento, y aumentan del 60 al 90 por ciento para productos como camisetas o sillas de bambú. Por el contrario, para la gran mayoría de los 223 socios comerciales de Estados Unidos, incluidos China, Birmania, Camboya y Vietnam, los aranceles promedian el 2,4 por ciento.

La concesión de NTR podría tener un efecto significativo en la economía de Laos. Camboya ofrece un claro ejemplo. Desde que se normalizó el comercio en 1996, las exportaciones de Camboya a los EE. UU. Han aumentado a mil millones de dólares en ropa, lo que a su vez ha creado 200.000 puestos de trabajo urbanos.



Sin embargo, este paso no tendría prácticamente ningún impacto en los Estados Unidos. En la actualidad, el intercambio bidireccional es de unos escasos 8 millones de dólares, que el embajador de Estados Unidos en Laos, Douglas Hartwick, compara con menos del valor de un puñado de comerciales de un minuto del Super Bowl. Por el contrario, en el mes de diciembre de 2002, el comercio exterior estadounidense de exportaciones e importaciones superó los 200.000 millones de dólares.

Hay una buena razón para extender la NTR a Laos además de reducir las desigualdades y abordar el legado de la guerra de Vietnam. A diferencia de otros antiguos adversarios de la Guerra Fría, la economía de Laos no está tanto controlada por el estado como basada en la subsistencia. En esta coyuntura, impone muy pocas restricciones a las empresas extranjeras.

La ampliación de NTR traerá un resultado inmediato al estimular la inversión y la creación de empleo urbano en Laos. En una escala más amplia, apoyará la iniciativa Enterprise for ASEAN de la administración, un plan escalonado para crear acuerdos de libre comercio con las naciones del sudeste asiático, al permitir que Laos suba al primer peldaño.



Y le dará a Laos, sin litoral y posicionada entre tres potencias económicas regionales — China, Vietnam y Tailandia — una cartera comercial más diversa, disminuyendo la dependencia de cualquier vecino. Laos necesita todas las opciones que pueda tener.

La posición reflexiva del Congreso hacia Laos durante las últimas décadas ha sido de negligencia. Algunos grupos de generaciones mayores de laosianos-estadounidenses que inmigraron al final de la guerra de Vietnam se oponen a la NTR, y han sido una fuerza significativa. Los laosianos de la generación más joven están más inclinados a apoyar NTR y, debido a su edad, a ver a Laos en tiempo presente. Si se concede la NTR, es probable que inviertan en Laos y aporten la experiencia técnica que tanto necesitan.

La guerra de Vietnam les enseñó a los estadounidenses que la guerra puede ser larga, pero la curación puede ser más larga. Veintiocho años después, todavía nos queda un paso por dar. La curación con Laos hace mucho tiempo.