Recordando a Sir John F.W. Herschel (1792–1871)

John Herschel

Conozca la vida del matemático, astrónomo y erudito pionero, y sus vínculos con el Observatorio Real.



12 de mayo de 2021

Conozca la vida del matemático, astrónomo y erudito pionero, y sus vínculos con el Observatorio Real.





por Louise Devoy, curadora principal del Observatorio Real

Este mes es el 150 aniversario de la muerte de Sir John Frederick William Herschel, quien no solo continuó el trabajo astronómico de su padre, sino que también se hizo un nombre en matemáticas, química, fotografía, geología y meteorología. Era un conocido cercano del séptimo Astrónomo Real, George Biddell Airy (1801–1892) y participó en muchos proyectos comunes que dieron forma al trabajo del Real Observatorio durante la primera mitad del siglo XIX.



Tenemos una colección fantástica de artículos relacionados con la familia Herschel, echemos un vistazo más de cerca para explorar la historia de John Herschel.

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'[Las estrellas son] las mismas para siempre y en todos los lugares, de una delicadeza tan extrema que puede ser una prueba para todos los instrumentos inventados por el hombre ...'

John Herschel, 'Un discurso pronunciado ...', Revista filosófica, vol 2, págs. 456–7 (1827)
Grabado de un retrato fotográfico de John F.W. Herschel, alrededor de 1860

Grabado de un retrato fotográfico de John F.W. Herschel, alrededor de 1860 ( PAD3683 )



Matemáticas de Cambridge

Nacido el 7 de marzo de 1792 en Observatory House, Slough, John Herschel fue el único hijo de William y Mary Herschel. Su infancia fue una mezcla ecléctica de educación local y clases particulares, especialmente en matemáticas en las que se destacó. Su famosa tía cazadora de cometas, Caroline Herschel (1750-1848), vivió cerca y la pareja permaneció unida durante toda su vida. El joven académico se matriculó posteriormente en St John's College, Cambridge, y terminó como Senior Wrangler (el mejor estudiante de matemáticas) en 1813.

Este fue un momento emocionante pero controvertido para estudiar matemáticas en Cambridge. Junto a sus compañeros de estudios Charles Babbage y George pavo real , se convirtió en miembro fundador de la Sociedad analítica cuyo objetivo era convencer a los académicos de Cambridge para que adoptaran técnicas matemáticas innovadoras que estaban surgiendo en Europa. Durante los años siguientes, Herschel y sus compañeros tradujeron textos relevantes del francés al inglés y lograron agregar el nuevo contenido a los exámenes. Peacock fue particularmente influyente para persuadir a la Universidad de establecer un nuevo observatorio que serviría como campo de entrenamiento para el amigo de Herschel, George Biddell Airy, quien se convertiría en el próximo Astrónomo Real en 1835.

Más información sobre el puesto de Astrónomo Real



'The Observatory, Cambridge', dibujado por R. B. Harranden, grabado por E. F. McCabe, 1825 ( PAH6090 )

Observaciones y tecnología astronómica

Después de graduarse, Herschel pasó algunos años explorando ideas en química y matemáticas antes de decidir continuar con el programa de observaciones astronómicas de su padre. En 1820, el equipo dúo de padre e hijo reconstruyó el telescopio favorito de William, el de 20 pies ( longitud focal ) reflector, con un marco de soporte más fuerte y mejores ópticas que se basaron en un espejo de metal pulido. Con este diseño mejorado, William y John escanearon meticulosamente los cielos para crear su catalogar de parches borrosos conocidos como 'nebulosas' que más tarde revolucionaron nuestra comprensión de nuestra galaxia, la Vía Láctea y la estructura del Universo. Después de la muerte de su padre en 1822, John continuó usando el telescopio para catalogar nebulosas, cúmulos estelares y estrellas dobles, por lo que recibió el premio de oro de la Royal Astronomical Society en 1826.

El telescopio reflector de 20 pies ha sobrevivido dentro de la colección de Royal Museums Greenwich ( AST0950 ) y actualmente se muestra en el ' Explora el universo En el Museo Nacional del Aire y el Espacio de la Institución Smithsonian, Washington D.C., EE. UU. Para mantener sus observaciones sistemáticas, William y John también utilizaron una máquina con una campana ('reloj de zona') que sonaba cada vez que alejaban el telescopio del área requerida del cielo.



Máquina de campana o

Máquina de campana o 'reloj de zona' utilizado por John Herschel con el telescopio de 20 pies, fabricado por su tío, Johann Alexander Herschel, alrededor de 1785 ( ZAA0888 )

Examinando los cielos del sur de África

El 13 de noviembre de 1833, Herschel y su esposa Margaret (de soltera Brodie Stewart (1810-1884)) viajaron en Monte Stewart Elphinstone a Ciudad del Cabo para iniciar un nuevo programa de observación de los cielos del sur. Después de un viaje de dos meses en el mar, Herschel instaló el reflector de 20 pies en Feldhausen, a unas cinco millas del Real Observatorio del Cabo . Durante los siguientes cuatro años, observó y catalogó más de 1.700 nebulosas, 2.000 sistemas de estrellas dobles y varios cometas. Fue un período increíblemente productivo que lo convirtió en el astrónomo con más experiencia en haber examinado los cielos visibles desde los hemisferios norte y sur.

'Sitio del reflector de veinte pies en Feldhausen. Cabo de Buena Esperanza de septiembre de 1834 'por John Herschel ( PAD1906 )

Cuando no estaba observando, Herschel se interesó mucho por la geología, la flora y la fauna del área circundante tomando medidas y participando en sociedades científicas locales. Herschel y su esposa Margaret también crearon más de 100 bocetos de la flora local, junto con escenas pintorescas como PAH6036 , mostrado aquí.

Vista de un árbol cerca de un río con ganado bebiendo y más allá de la colina púrpura

Vista de un árbol cerca de un río con ganado bebiendo y más allá de la colina púrpura ', John o Margaret Herschel, década de 1830 ( PAH6036 )

Procesos químicos y fotografía

Herschel también es recordado por su contribución a la química, la óptica y la fotografía. Fue un entusiasta defensor de la cámara lúcida recién inventada, patentada por William Hyde Wollaston en 1806. Herschel usó este dispositivo de proyección portátil para ver y dibujar escenas de catedrales, paisajes urbanos y ruinas romanas durante sus viajes por Europa durante la década de 1820.

Camera lucida propiedad de la familia Herschel, del siglo XIX.

Camera lucida propiedad de la familia Herschel, del siglo XIX ( AST0794 )

Casi dos décadas después, Herschel se vio envuelto en la emoción que rodeaba los nuevos procesos fotográficos creados por Louis Jacques Mandé Daguerre (1787-1851) y Henry Fox Talbot (1800-1877). Realizó varios experimentos sobre la sensibilidad a la luz de diferentes materiales para crear los mejores compuestos químicos para 'fijar' imágenes en placas fotográficas de vidrio. También creó ' cianotipos 'O' planos 'para reproducir dibujos técnicos; tenemos ejemplos de tales marcos de impresión en nuestra colección ( AST1166 ). Recibió una medalla de la Royal Society por su contribución a la fotoquímica y su legado perdura mientras seguimos usando sus términos técnicos como 'positivo', 'negativo' y 'instantánea'.

Eche un vistazo a nuestro concurso 'Fotógrafo de astronomía del año' para obtener imágenes inspiradoras.

Asociación con Greenwich

Como hombre de ciencia prominente, Herschel fue asociado formalmente con el Observatorio Real como miembro de la Tablero de Longitud y como miembro de los 'Visitantes' que debían supervisar las actividades del Observatorio anualmente. Fue un entusiasta defensor del recién creado 'Departamento Magnético y Meteorológico' que se formó a fines de la década de 1830 como contribución de Greenwich al estudio global del campo magnético de la Tierra.

De manera menos formal, Herschel y Airy se conocían bien desde sus días en Cambridge, y Herschel utilizaba sus habilidades lingüísticas y contactos internacionales para proporcionar cartas de presentación para el joven Airy en sus visitas al extranjero. Airy también admiró la experiencia técnica de Herschel, anotando en su diario, 'El 4 de abril [1828] visité al Sr. Herschel en Slough, donde una noche vi Saturno con su telescopio de 20 pies, la mejor vista que he tenido. . '[ 'Autobiografía' de Airy p.82 ]

Esta amistad continuó durante toda su vida y se extendió también a sus familias, con celebraciones navideñas conjuntas en Greenwich y la casa de los Herschels en Kent, y muchos años de correspondencia amistosa y afectuosa entre sus esposas. Richarda y Margaret .

Boceto de la casa de vacaciones Airy en Playford, Suffolk, por Richarda Airy, después de 1845.

Boceto de la casa de vacaciones Airy en Playford, Suffolk, por Richarda Airy, después de 1845 ( PAH6035 )

Aprenda sobre la historia de la astronomía en el Observatorio Real, el hogar de la hora media de Greenwich (GMT) y el primer meridiano del mundo Visite el Observatorio Real Descubra la historia