Rehabilitación de Nevil Maskelyne - Tercera parte: Diferencias culturales

Localización Observatorio Real

11 Feb 2011



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Los Harrison y la mayor parte de los Comisionados de Longitud pueden haber terminado tanto en conflicto en las décadas de 1760 y 1770 porque tenían diferentes puntos de vista sociales, legales y económicos. Algunos de estos pueden atribuirse a la confusión general que existía en la Gran Bretaña georgiana sobre la propiedad y los derechos 'estatales' y 'privados' cuando se trataba de obras 'científicas' e intelectuales que habían recibido patrocinio estatal. Por ejemplo, los comisionados y la Royal Society entablaron una batalla social y legal con la familia de James Bradley (ver abajo) y más tarde con la Oxford University Press durante 36 años después de la muerte de ese Astrónomo Real, sobre la propiedad y la impresión de las observaciones astronómicas que Bradley había hecho en Greenwich. Los funcionarios creían que el estado era el propietario de los papeles, ya que el astrónomo estaba empleado por e hizo las observaciones en un observatorio fundada por el rey Carlos II en 1675 y financiada (aunque algo pobremente) por el Junta de artillería . Los parientes de Bradley, por otro lado, creían que él y, por lo tanto, eran dueños de los periódicos y que al menos merecían una recompensa monetaria considerable si los entregaban a la Royal Society.

Los comisionados esencialmente también reclamaron cierto grado de propiedad sobre los cronometradores de Harrison, porque habían financiado su desarrollo y pruebas y pensaban que el relojero debía demostrar su uso a la nación antes de obtener la recompensa final. Por otro lado, el relojero los creía enteramente de su propiedad, como probablemente lo hubieran hecho la mayoría de los primeros artesanos e inventores modernos, y suficientes por derecho propio para ganar la recompensa. Las relaciones entre temas y cuerpos de Estado y preocupaciones más 'comerciales' fueron fluidas durante este período, y las barreras entre ellos altamente permeables o, en ocasiones, inexistentes. Esto podría alentar avances en áreas como la tecnología, pero también podría resultar problemático en ausencia de precedentes claramente establecidos para reconciliar los dos intereses.

Sospecho que los Harrison y los comisionados también tenían perspectivas muy diferentes en otros aspectos, lo que puede haber agravado aún más los malentendidos y la mala voluntad posterior entre ellos. Los relojeros claramente dedicaron gran parte de sus vidas durante todo el año al desarrollo y la búsqueda de reconocimiento y recompensa para los cronometradores marinos de John. Por supuesto, hubo varios Comisionados de Longitud que se desempeñaron en ese puesto durante años, y Maskelyne en particular dedicó gran parte de su tiempo a actividades relacionadas con su condición de Comisionado. Sin embargo, los comisionados en general todavía habrían tenido una visión más institucional y de tiempo parcial de los eventos que los relojeros.

Después de la Ley inicial de 1714, que también nombró a algunas personas específicas, los funcionarios y profesores se convirtieron en Comisionados en virtud de sus otros puestos de 'tiempo completo'. Desde 1737 en adelante, las juntas de longitud a veces no se reunían en absoluto en un año, y luego solo se les pidió que se reunieran en unos pocos días separados a menos que se juzgara necesario programar más reuniones. Maskelyne fue un caso inusual, y muchos de los comisionados no habrían hecho mucho o tal vez ni siquiera habrían pensado mucho sobre cuestiones relacionadas con la junta entre reuniones. Los Harrison se habrían acercado naturalmente a las reuniones de la junta, especialmente a medida que pasaban las décadas, con una preocupación más apremiante y con un mayor sentido del paso del tiempo (y el envejecimiento de John) que la mayoría de los funcionarios con los que trataron. El primero quería una acción inmediata, mientras que los Comisionados representaban un organismo gubernamental y buscaban aplicar un marco legal y burocrático a sus decisiones y acciones. Los funcionarios también participaron en considerar y, en ocasiones, alentar más de una propuesta para encontrar la longitud a la vez, y pronto se involucraron en otras actividades relacionadas con la navegación, como la producción y el fomento de publicaciones relacionadas.





Quizás los Harrison se animaron aún más al pensar que la mayor parte de los comisionados estaban conspirando contra ellos simplemente por la forma en que funcionaba la sociedad británica moderna. En todos los niveles socioeconómicos y en todos los oficios y actividades, las relaciones interpersonales y la creación de redes desempeñaron un papel aún mayor de lo que tendemos a pensar que tienen hoy. Por ejemplo, mi investigación anterior sobre fabricantes y vendedores de instrumentos `` científicos '' en el Londres moderno temprano mostró cuán común era para casi todos los aspectos del negocio de un miembro comercial, desde simplemente encontrar una persona para transportar un artículo de stock, hasta el establecimiento trascendental de una primera tienda o la elección de un compañero o aprendiz, para ser guiado por la gran variedad de personas que conocía. Estos a menudo incluían no solo a otros fabricantes de instrumentos y empresa de librea miembros, pero también miembros de oficios y grupos de interés interrelacionados, parientes consanguíneos y matrimoniales, amigos religiosos, vecinos, etc. En el caso de los miembros del comercio que nacieron en Londres, estos contactos se extendieron a menudo a través de las provincias o en el extranjero, así como en la metrópoli.

En este tipo de entorno, era la norma más que la marca de una odiosa 'sociedad de viejos' que los Comisionados tuvieran sus actividades, como la elección de observadores para las diferentes pruebas en el mar, fuertemente influenciadas por las conexiones interpersonales y engrasadas por interacciones sociales y 'profesionales'. El mundo era un lugar más pequeño en ese momento, y los conceptos de relaciones y 'profesionalismo' eran bastante diferentes. John Harrison, por supuesto, se benefició de algunos vínculos similares a lo largo de su carrera, con personas establecidas, incluidos fabricantes de instrumentos reconocidos, comisionados y figuras públicas como James corto , George Graham , Edmond Halley , John Cust , John Bevis y Taylor White del Foundlings Hospital alentándolo y representando su caso ante el público y el gobierno.



Sin embargo, se puede ver cómo los Harrisons, cada vez más paranoicos y defensivos a medida que pasaban los años, aunque quizás por algunas razones válidas, podrían haber percibido tales interacciones e interconexiones entre muchos de los Comisionados e individuos asociados como siniestras para su causa. Después de una reunión de la junta en 1764, William Harrison escribió a su suegro que estaban optimistas acerca de obtener la recompensa por longitud, en parte debido a la reciente muerte del astrónomo Royal Nathaniel Bliss, quien había sido una de las muchas personas También interesado en el método de la distancia lunar: 'Todos fueron tan agradables como podría ser, Parsons [es decir profesores] y todo, ya que ahora han perdido a su cabecilla '. Este problema de percepción puede haberse aplicado aún más al caso de Nevil Maskelyne, quien aparentemente era bastante amable y mantenía muchos amigos en las esferas intelectual y erudita, incluso con aquellos con quienes tenía conflictos a nivel profesional, como Joseph Banks , el presidente divisivo de la Royal Society.

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Para leer sobre las razones adicionales por las que los Harrisons pueden haber considerado a Nevil Maskelyne su archienemigo, vea mañana la parte final de 'Rehabilitando a Nevil Maskelyne': 'Problemas de los Harrisons con Maskelyne y Conclusiones.




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Créditos de las imágenes: Retrato de James Bradley, Wikimedia Commons .