El verdadero agua del norte

El actor Colin Farrell en el histórico drama ballenero The North Water

La vida a bordo de un barco ballenero del siglo XIX



01 Oct 2021

Adéntrate en las colecciones del Museo Marítimo Nacional y descubre cómo era realmente la vida a bordo de un barco ballenero del siglo XIX.





por Elizabeth Oliver, productora de contenido digital

La muerte parece cercana; Nos mira a la cara por todos lados, escribe Charles Edward Smith en su diario durante una expedición al Ártico.



Smith era un cirujano a bordo del Diana , que zarpó de Hull en 1866 para embarcarse en un viaje ballenero.

La experiencia fue desastrosa: el barco quedó atrapado en el hielo durante seis meses durante el duro invierno. 13 miembros de la tripulación perecieron.

La vida en un barco ballenero durante el siglo XIX estuvo plagada de peligros. La muerte era una amenaza constante, ya sea por enfermedades causadas por la mala alimentación y las malas condiciones sanitarias a bordo, lesiones o quedar atrapado en embarcaciones volcadas. La tripulación a menudo estaba lejos de sus amigos y familiares durante meses.



Este mundo traicionero es la base de El agua del norte, una serie dramática de la BBC protagonizada por Colin Farrell y Jack O’Connell. La serie está basada en la novela de Ian McGuire y sigue las calamitosas hazañas de la tripulación en El voluntario , un barco ballenero ficticio que zarpó de Hull en 1859.

Desde revistas hasta paneles, explore elementos de las colecciones del Museo Marítimo Nacional que brindan una idea de la industria ballenera durante este período.

En busca de ballenas

Una ballena en el mar junto a un barco de caza. La aurora boreal se extiende al fondo

Una escena de caza de ballenas con auroras boreales (PAH3450, Museo Marítimo Nacional)



Esta impresión del siglo XIX muestra una caza de ballenas en acción.

Las ballenas fueron cazadas principalmente por petróleo, explica Maya Wassell Smith, investigadora de doctorado en Royal Museums Greenwich. El aceite de ballena tenía muchos usos, desde iluminación hasta lubricantes para maquinaria.

En la escena se pueden ver dos pequeñas embarcaciones acercándose a la ballena. Alexander Trotter, médico a bordo del Empresa, da una idea de cómo se habrían capturado las ballenas en su diario de 1856 A la caza de ballenas de Groenlandia .



Explica que al avistar una ballena, dos botes pequeños bajarían del barco principal al agua. Cada uno de los botes más pequeños contenía seis hombres, un arpón cargado y un cabo largo enrollado en el fondo del bote unido a ese arpón.

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Al llegar a la ballena, los hombres disparaban sus arpones y lanzas y la remolcaban de regreso al barco principal.Luego, la tripulación prepararía la ballena para la matanza.

La carne de la ballena se habría hervido hasta que la grasa se convirtió en aceite y luego se habría almacenado en barriles debajo de la cubierta, dice Wassell Smith.

En las regiones árticas, también se utilizaron las barbas de las ballenas barbadas, las placas con flecos que filtran la comida del mar.

Las barbas se usaban de múltiples maneras, particularmente para artículos de moda, como paraguas y corsés, según Wassell Smith.

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Registros y documentos de caza de ballenas

Cuaderno de bitácora manuscrito del siglo XIX con dibujos de aletas de ballena en los márgenes

Cuaderno de bitácora del barco ballenero Unity, Capitán Edward Bell (LOG / M / 74, Museo Marítimo Nacional)

Uno de los elementos más importantes en un barco ballenero era el cuaderno de bitácora, que mantenía un registro de información vital relacionada con el viaje, incluidas sus fechas, lugares visitados, condiciones climáticas, detalles de incidentes ocurridos, así como información sobre cuándo y dónde. se capturaron ballenas.

El libro de registro también podría registrar otros detalles relevantes para la industria, incluidas las medidas de la ballena y los barriles de petróleo que produjo.

Este libro de registro de la biblioteca y los archivos de Caird fue guardado por el capitán Edward Bell en el barco ballenero. Unidad , que zarpó de Hull a Groenlandia entre abril y agosto de 1818.

En el siglo XIX, Hull era uno de los puertos balleneros más importantes de Gran Bretaña y el puerto de salida de la tripulación en El agua del norte .

Entre 1815 y 1825, se estima que alrededor de 2.000 personas se emplearon en el comercio ballenero de la ciudad. Otros centros balleneros durante este período incluyen Dundee, Aberdeen, Londres, Liverpool y Peterhead.

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Tradiciones y costumbres balleneras

A pesar de las dificultades sufridas en el mar, la tripulación de los barcos balleneros aún podía encontrar tiempo para divertirse.



El diario de George William Manby, escrito durante un viaje al Ártico en 1821, revela las singulares costumbres que tuvieron lugar a bordo.

Un mapa de Groenlandia y las regiones árticas

Mapa del viaje de Manby a Groenlandia en 1821 (G282: 1/2, Museo Marítimo Nacional)



En una entrada temprana, da una descripción detallada de las celebraciones que tuvieron lugar el Primero de Mayo: Apenas sonaron las ocho campanas para anunciar la llegada del día festivo, el grupo de figuras más grotesco imaginable avanzó lentamente hacia una guirnalda, compuesta de aros, decorados con cintas, que ya estaba suspendido de la estancia mizen, por el último hombre casado en el barco.

Wassell Smith explica que el evento fue un importante rito de iniciación para los nuevos navegantes.



Las celebraciones del Primero de Mayo fueron una ceremonia de iniciación para los marineros más jóvenes que nunca antes habían estado en un viaje de caza de ballenas por el Ártico, dice ella. También eran un evento del calendario y tenían sus orígenes en las ceremonias del Primero de Mayo que se llevaban a cabo en tierra.

Retrato de George William Manby

Impresión de George William Manby (PAD3604, Museo Marítimo Nacional)

Como parte de la ceremonia de iniciación, Manby describe cómo un marinero vestido como Neptuno, con una capa suelta con un borde de manta vieja, con mechones de hilo de cuerda para representar el armiño, eligió a ciertos marineros para que fueran sus 'prisioneros'.Estos prisioneros fueron cubiertos con una espuma mezclada con hollín y grasa y afeitados.



Pero, explica Wassell Smith, la ceremonia no fue disfrutada por todos.

La ceremonia podría ser bastante violenta e incluso traumática para algunos miembros jóvenes de la tripulación, dice ella, si los miembros de la tripulación tenían rencor contra alguien, la ceremonia era el lugar para resolverlo.

En su relato de los eventos del día, Manby explica que las festividades terminaron con una procesión, que se llenó con los tonos melodiosos de sartenes, teteras y tapas de ollas chocando.



Pertenencias personales en el mar

Una herramienta de madera con iniciales talladas

Costura de caucho (AAC0008, Museo Marítimo Nacional)

Este objeto, que data de principios del siglo XIX, se conoce como goma de costura. Se habría utilizado para producir un doblez nítido en la tela de la vela antes de coser.

La herramienta es uno de los muchos elementos de este período que se hicieron con huesos de ballena. Cuenta con un elaborado patrón de torsión de cuerda en el mango.Wassell Smith explica que las iniciales 'JK' y 'WB' en el encabezado de la herramienta podrían proporcionar una idea de su adquisición.



En el mar, las cosas cambiaron de manos de diferentes maneras, desde hombres dándose regalos, comprándose cosas entre ellos, o ganando o perdiendo cosas en los juegos de azar y las apuestas, dice. Las iniciales en la goma de la costura registran este movimiento.

Otra forma en que los artículos cambiaron de manos en el mar fue a través de las ventas en el mástil, una práctica a la que se hace referencia en el primer episodio de El agua del norte.

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Cuando alguien moría en el mar, sus pertenencias se subastarían a la tripulación unos días después, dice Wassell Smith.'Si bien no sabemos con certeza si la goma para juntas se vendió en una de estas subastas, el hecho de que tenga dos juegos diferentes de iniciales talladas sugiere que podría haber sido así'. Agrega que el intrincado tallado de la herramienta ofrece una idea del valor que los marinos otorgan a la artesanía y las pertenencias personales.

Artesanía de ballena y marinero del siglo XIX.

Un panel decorativo que representa una escena marina con una ballena, un barco ballenero y tres botes pequeños.

Panel Scrimshaw (AAA0020, Museo Marítimo Nacional)

Hecho de la mandíbula inferior de un cachalote, este panel muestra un barco ballenero en el mar. En primer plano se aprecian tres pequeñas embarcaciones y la cabeza de una ballena, mientras que al fondo, un grupo de ballenas nada en la distancia.

Al igual que la goma de costura, Wassell Smith explica que el panel es un ejemplo de 'scrimshaw', un género de objetos elaborados principalmente por hombres que trabajan en barcos balleneros. Es probable que el panel haya sido decorativo, y los dos agujeros perforados sugieren que habría sido colgado como un cuadro o pintura.

Había varias razones por las que los balleneros fabricaban este tipo de objetos, explica Wassell Smith. Era una forma de ocupar su tiempo de manera útil mientras estaban fuera, y los artículos se podían regalar. También era otra forma de ganar dinero, y hay pruebas documentales de hombres que hacen cosas y las venden o intercambian entre sí.

Para Wassell Smith, uno de los detalles más intrigantes del panel es la representación de la costa y las montañas al fondo.

Según el paisaje marino representado en esta obra de arte, existe la posibilidad de que este artículo esté relacionado con la pesquería de ballenas australes, que se centró en la región del Pacífico, en lugar de la pesquería del Ártico, dice.

Esperanza para las ballenas

Con la llegada del siglo XX, la demanda de productos de ballenas comenzó a disminuir, a medida que surgieron nuevas tecnologías de iluminación y calefacción. Sin embargo, las poblaciones de ballenas continuaron cayendo en picado.

Los primeros acuerdos internacionales sentaron las bases para la formación de la Convención Internacional para la Regulación de la Caza de Ballenas (ICRW) en 1948.

En 1982, la Comisión Ballenera Internacional (CBI) pidió una 'moratoria' sobre la caza comercial de ballenas, y esta entró en vigor en 1986. Sin embargo, esto no ha llevado a una prohibición total. La CBI rastrea el número de ballenas capturadas y publica los datos sobre naciones individuales. aquí .

El agua del norte está disponible para ver en BBC iPlayer

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Imagen principal cortesía de la BBC.