¿Vida en Venus?

10 Sep 2020



Si bien Marte puede ser el planeta que viene a la mente cuando hay discusiones sobre una posible vida extraterrestre en nuestro Sistema Solar, una publicación sobre el descubrimiento de un gas raro (fosfina) en la atmósfera de Venus puede significar que hay más de un planeta que posee la potencial de vida.

por la Dra. Emily Drabek-Maunder, astrónoma





Por la Dra. Emily Drabek-Maunder, astrónoma del Observatorio Real de Greenwich y coautora del reciente descubrimiento de fosfina en las nubes de Venus, 'Gas fosfina en las cubiertas de nubes de Venus', en Nature Astronomy

Vea el video a continuación para ver una charla entre bastidores entre la Dra. Emily Drabek-Maunder y la investigadora principal del proyecto, la profesora Jane Greaves.



Hablan sobre lo que el equipo se propuso hacer originalmente, cuáles son los próximos pasos para comprender Venus y su posibilidad de vida, y el curioso vínculo entre la fosfina y los pingüinos.

La búsqueda de vida en Venus

En el pasado, los científicos pensaban que Venus se parecía mucho a la Tierra debido a su tamaño similar y su distancia del Sol.

Esta idea se hizo añicos en la década de 1960 cuando la nave espacial Mariner 2 descubrió el entorno hostil de Venus. Nubes espesas y amarillentas, hechas de ácido sulfúrico, rodean el planeta y atrapan el calor en su superficie. Esto convierte a Venus en el planeta más caliente del Sistema Solar, con una temperatura cercana a los 500 grados Celsius.



Las presiones en la superficie son alrededor de 90 veces mayores que las de la Tierra y son lo suficientemente altas como para aplastar el cuerpo humano.

Aunque las condiciones en la superficie del planeta son duras, las temperaturas son más suaves en altitudes más altas, y la presión es más similar a la de la Tierra.

Algunos científicos han planteado la hipótesis de que pueden existir microorganismos u otros tipos de vida aérea en la atmósfera superior, en lo alto de las nubes de Venus.



Venus Color Michel Leost

Venus Color Michel Leost

¿Qué es la fosfina?

La fosfina es un gas compuesto de fósforo e hidrógeno.

Se puede encontrar en planetas gigantes gaseosos de nuestro Sistema Solar, como Júpiter y Saturno, producido por reacciones químicas que ocurren en las profundidades de estos planetas.



Sin embargo, es más difícil formar este gas en las atmósferas de los planetas rocosos de nuestro Sistema Solar, ya que experimentan temperaturas y presiones más bajas que los gigantes gaseosos.

El gas fosfina se encuentra en la Tierra, pero es principalmente un producto de la vida, proveniente de la actividad industrial humana o de microbios.

El descubrimiento de gas fosfina en las nubes de Venus podría, por tanto, apuntar a la existencia de vida en la atmósfera superior del planeta.

¿Cómo se encontró el gas fosfina?

La fosfina fue observada en la atmósfera de Venus por dos telescopios independientes, el Telescopio James Clerk Maxwell (JCMT) en Hawai y el Atacama Large Millimeter / submillimetre Array (ALMA) en Chile.

Ambos telescopios, que parecen grandes antenas parabólicas, operan en longitudes de onda más largas de las que el ojo humano puede ver.

cuál es la longitud del primer meridiano

Los dos telescopios observaron la absorción de fosfina. Esto significa que una pequeña cantidad de luz solar que se refleja en las nubes de Venus fue absorbida por el gas fosfina en su atmósfera.

Venus diurna Thea Hutchinson

¿Qué significa esto?

La cantidad de gas fosfina en la atmósfera de Venus es relativamente baja: solo veinte moléculas de cada mil millones son fosfina.

Sin embargo, los modelos de este estudio muestran que los procesos químicos naturales, como la luz solar, los volcanes o los rayos en Venus, no pueden explicar el gas fosfina en las nubes de Venus.

El equipo espera que la fosfina provenga de un proceso no biológico desconocido en el planeta o de la vida en la atmósfera.

Venus Phase Evolution Roger Hutchinson Ganador

Evolución de la fase de Venus Roger Hutchinson

¿Qué sigue?

Hay muchas incógnitas en este punto y se debe investigar más antes de que se pueda confirmar la presencia de vida en Venus. Por ejemplo, estudiar la atmósfera directamente con una nave espacial.

Además, las nubes que rodean a Venus están formadas casi en su totalidad por ácido sulfúrico y crean condiciones demasiado duras para cualquier forma de vida conocida en la Tierra.

Aun así, este es un momento emocionante para la astronomía, en particular para comprender nuestro Sistema Solar y las posibilidades de vida en otros lugares.

Si la vida se ha formado en Venus independientemente de la Tierra, es probable que la vida sea mucho más común de lo que se imaginaba anteriormente.

Con más de 4000 exoplanetas detectados (planetas que se encuentran fuera de nuestro Sistema Solar) y, sin duda, muchos más que los astrónomos aún tienen que detectar, la búsqueda para encontrar vida en otras partes del Universo ha alcanzado una nueva etapa convincente.