Cartas de Trinidad

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La perspectiva de un supervisor de la última década de esclavitud británica en el Caribe



16 noviembre 2021

no fuimos a la luna

Las cartas a casa de un administrador de una plantación de esclavos revelan actitudes hacia la esclavitud y la emancipación.





por Harriet Braine, asistente de archivos

En el blog de este mes, analizamos las cartas de Dugald Dawson (DWS / 1 / 1-3). Estas cartas ofrecen un vistazo a la vida como capataz en una plantación, posiblemente el único relato de este tipo en nuestras colecciones.



Los supervisores eran los intermediarios de la jerarquía de las plantaciones; tenían que producir cosechas rentables mientras supervisaban a la mano de obra esclavizada.

Dawson parece consciente de las insostenibles contradicciones del trabajo y ofrece una posición interesante desde la que ver la abolición de un sistema en el que estaba empleado.

Su relato de testigo ocular de la vida en las plantaciones en Trinidad se produce durante un capítulo crucial en la historia más amplia de la esclavitud británica.Estas cartas fueron escritas después de que Gran Bretaña prohibiera a sus súbditos participar en la trata transatlántica de esclavos en 1807, pero antes de que se concediera la libertad a las personas esclavizadas en 1833.



Los papeles también contienen una sola carta de John, hermano menor de Dugald, quien se unió a él en Trinidad en 1832, y tenía una perspectiva diferente.

Primeros años en Trinidad

Dugald llega a Trinidad en 1823 después de haber conseguido un trabajo como supervisor en Jordanhill, una plantación de caña de azúcar. Describe un pequeña pandilla de niños esclavizados que lo ayudan a cuidar de las mulas, y parece encantado con el lugar.

A principios de 1824, desea mostrarle a su padre cuánto ha aprendido de su nuevo papel y describe en detalle la recolección de la caña y la ebullición del jugo: trabajo agotador realizado por personas esclavizadas . Regularmente le pide a su padre que le envíe ropa y zapatos. Parece desgastarlos y arruinarlos mucho más rápido de lo que imaginaba, ya que el trabajo es duro y hay frecuentes tormentas que hacen que los caminos se vuelvan lodosos.



En noviembre de 1825, se entristece al contarle a su padre la muerte de un compañero supervisor, el Sr. Henderson. Dugald hace el siguiente comentario bastante escalofriante que revela algo de su actitud hacia la gente esclavizada de Trinidad y, quizás, algo de su actitud hacia los empleados blancos:

No soy supersticioso, pero no me gustaría morir en este país; las criaturas que asisten a tus últimos momentos son tan insensibles como una piedra; ninguna lágrima de agonía humana rocía sus mejillas negras. Una indiferencia total hacia su vida o su muerte impregna todo su cuerpo y probablemente estén calculando sobre la ganancia que pueden obtener con su muerte.

Diferencias percibidas entre las Indias Occidentales y Gran Bretaña

Continúa describiendo otras formas en las que las Indias Occidentales son diferentes a Gran Bretaña, y concluye que no las recomendaría a nadie, y si sus hermanos menores esperaran que en los próximos años les establezca trabajos como el suyo, lo haría. anímelos en cambio a quedarse en Gran Bretaña. También escribe sobre un terremoto reciente que ha empeorado mucho las condiciones de vida en la zona y se queja regularmente de su bajo salario y falta de estímulo intelectual.



A pesar de esto, su empleador está impresionado con él y lo recompensa en junio de 1826 con una generosa bonificación. Lee en un periódico sobre las condiciones de trabajo y el hambre de los clases de fabricación en Gran Bretaña, y va tan lejos como para hacer esta burda observación:

donde se encuentran las auroras

… Ay qué diferente de la abundancia que abunda entre nuestros trabajadores aquí. Estoy seguro de que muchos cambiarían voluntariamente de lugar con ellos, sin la compañía del humillante epíteto de esclavo, tan duro para los oídos británicos.

L7695-001 MGS 26

Brechin Castle Estates, Couva, Trinidad: Informe de inventario mensual, enero de 1827, que incluye detalles de 53 esclavos, la producción de azúcar, ron y ganado y el empleo del Sr. Philan, supervisor, el 21 de febrero, con observaciones sobre la plantación (MGS / 26)

Los hermanos Dawson en Trinidad

En marzo de 1828, se mudó a una propiedad diferente, Clydesdale Cottage, y ahora es el único supervisor, lo que significa un mejor salario. En 1830, comenta que su hermano John ahora debe ser cerca de una edad en la que los hombres jóvenes generalmente vienen a las Indias Occidentales y, contrariamente a su opinión de unos años antes, sugiere que venga a Trinidad, ya que tiene la perspectiva de una posición aún mejor, lo que significaría que John podría establecerse cómodamente allí.

Más tarde ese año, sin embargo, escribe desde su nueva ubicación, River Estate, Diego Martin, con la noticia de que toda la isla ha sufrido una cosecha desastrosa y que muchos plantadores temen el desempleo. En abril de 1831, opina que:

Con respecto a John, por muy malas que sean las Indias Occidentales, creo que mi hogar es un poco mejor ... Debo hacer los preparativos para tenerlo aquí ... No tengo ninguna duda de conseguirle un puesto en el mismo empleo que yo, que está entre los mejores. en la Isla.

En noviembre de 1831, en una carta en la que analiza principalmente los detalles del pasaje de John al Caribe, observa:

La miseria que existe actualmente en Trinidad no tiene paralelo, particularmente entre los habitantes negros y coloniales libres. En cuanto a los esclavos, rara vez se sienten mal: el amo tiene que mantenerlos.

DWS 1 1-3

Ejemplo de carta de Dugald Dawson a su padre (DWS / 1 / 1-3)

Diferentes opiniones

John llega en febrero de 1832. En una carta notificando a su padre de su llegada sana y salva, Dugald se queja de que los ministros de Gran Bretaña que están empeñados en la emancipación no sé nada de nuestras circunstancias locales , y que los esclavos Al escuchar que se ha hecho una ley a su favor ... esperaban cosas mayores que las que la ley contenía. .

Le preocupan las perspectivas de John dada la situación, pero aún siente que esta es una buena oportunidad para que su hermano con poca educación adquiera algo de experiencia.

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John Dawson, escribiendo en julio de 1833 desde Trinidad, expresa sus propios sentimientos sobre la última Ley de Abolición y sus consecuencias:

… Las colonias de las Indias Occidentales van a ser destruidas tan rápido como el ministerio inglés sea capaz de formular leyes y reglamentos. En cuanto a mi parte, lo que necesito es que me preocupe mucho, no tengo ninguna propiedad en juego… Ojalá el sistema se acabara, si pudieran ser liberados con seguridad y ser sujetos útiles después de su libertad para trabajar como trabajadores libres.

A Dugald, por el contrario, parece importarle mucho el efecto de la emancipación en el estado de ánimo general en Trinidad. En una carta escrita en julio de 1833, escribe:

Los esclavos están ahora tranquilos, pero son conscientes de que su libertad está a punto de serles concedida y esperan pacientemente hasta que sea proclamada. Entonces se sabrá cómo les gustará la restricción de la libertad ilimitada, al verse obligados a trabajar para sus amos durante doce años más.

Probablemente este miedo lo sintiera la población blanca de las islas, en particular los capataces, que tuvieron que introducir un nuevo sistema de aprendizaje para las personas esclavizadas, prolongando su sufrimiento con el pretexto de la emancipación.

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Finalmente, en noviembre, escribe:

Esperamos ansiosamente el primero de agosto de 1834, cuando los esclavos se conviertan en aprendices.

Ley de abolición

La abolición fue un asunto caótico, que no puso fin al sufrimiento de las personas esclavizadas, y el sistema de aprendizaje prolongó el trabajo no libre y la inequidad.

Si desea saber qué sucedió en los años posteriores a la Ley de abolición de 1833, las cartas de Dugald continúan hasta 1840.

Puede leerlos aquí en la Biblioteca Caird registrándose como lector y solicitando el artículo DWS / 1 / 1-3.

Si desea leer relatos de abolicionistas negros, los museos reales de Greenwich tienen los relatos publicados de Mary Prince y Olaudah Equiano, pero existen muy pocos relatos debido a las restricciones impuestas a la educación de las personas esclavizadas.

El horario de apertura actual y las instrucciones de visita se pueden encontrar aquí.

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