Una lente en un faro

04 Sep 2015



Blog invitado de uno de nuestros becarios de investigación, Stephen Courtney, Universidad de Cambridge El 5 de marzo de 1861, la Comisión Real, designada para investigar el 'número, la calidad y la posición' de los 'faros, luces flotantes, boyas y balizas' de la nación, presentó sus conclusiones en un extenso informe parlamentario. La investigación había ocupado a los Comisionados durante dos años y medio, durante los cuales su vida laboral consistió en observaciones cuidadosamente coordinadas y la recopilación de pruebas escritas. Una semana después de la presentación de este informe, los comisionados no asalariados, Sir Alfred Ryder, John Gladstone, Duncan Dunbar y Samuel Graves, se reunieron para presentar un objeto peculiar al presidente de la Comisión. En reconocimiento a su servicio al sistema de faros y, por extensión, a los intereses marítimos británicos, al almirante William Hamilton se le presentó un modelo de faro adornado dentro del cual se ocultaba un telescopio de mano. Estaba inscrito para conmemorar la ocasión: PRESENTADO al Almirante W. B. Hamilton por sus COLEGAS de la COMISIÓN DE LA CASA DE LA LUZ como muestra de su consideración y estima el 12 de marzo de 1861. Alfred P. Ryder, Duncan Dunbar, L.H. Gladstone, S.R. Graves, J.E. Campbell, Secretario. El faro de marfil presentado al almirante William Hamilton en 1861 (NAV1694) Los telescopios portátiles eran un medio esencial de comunicación entre la tierra y el mar, ya que proporcionaban los medios para observar las señales visuales desde la cubierta de un barco o la galería de un faro. Las asociaciones de materiales de este objeto, que combinan el diseño del instrumento Moritz Pillischer de New Bond Street con un baño de plata y marfil tallado de los bordes del imperio victoriano medio, nos brindan una idea del encuadre contemporáneo de la tecnología de los faros británicos. La Comisión se reunió por primera vez el 19 de enero de 1859. Su objetivo principal era obtener una amplia gama de testimonios relacionados con las tres autoridades del faro que operan en Gran Bretaña. Esto comenzó con la distribución de cuestionarios a profesionales relacionados, incluidos los agentes de Lloyd's, destacados armadores, compañías de barcos de vapor, organizaciones extranjeras de faros, autoridades científicas y marineros. Este cuestionario se reprodujo en varios periódicos y dio a conocer las actividades de la Comisión a un amplio número de lectores. El interés público en las actividades de este organismo gubernamental refleja la estrecha relación entre la periferia costera y el centro urbano en la Gran Bretaña del siglo XIX. Junto a la acumulación de pruebas escritas, los comisionados llevaron a cabo sus propias observaciones de las luces británicas. En el verano de 1859, los comisionados se embarcaron en un largo viaje a bordo del vapor Vívido . Al embarcar por primera vez en Portsmouth el 5 de junio de 1860, los comisionados pasaron más de un mes en estrecha compañía realizando recorridos de inspección detallados. El informe publicado insinúa las privaciones y el peligro soportados en este viaje: La Comisión había estado a flote 32 días, casi había dado la vuelta a Gran Bretaña, había visto, para poder formarse una opinión de su eficiencia, 130 establecimientos ligeros, de de las cuales 79 fueron inspeccionadas personalmente. Además de comentar sobre la eficacia de las estaciones individuales, esta gira proporcionó evidencia sobre una serie de otras preocupaciones. El bienestar de los fareros aislados, el extraño fenómeno de las aves que chocan con las linternas de los faros y la necesidad de instalar pararrayos en torres expuestas, se discutieron en el documento final. Las conclusiones de la Comisión se refirieron a las circunstancias políticas del sistema de faros británico. Se destacaron casos en los que la Junta de Comercio, facultada por una Ley de Navegación Mercante de 1854, impidió la actuación de las tres autoridades del faro. Una solución a este ambiguo sistema de autoridades fue la solicitud de asesoramiento científico sobre cuestiones tecnológicas. Los comisionados se habían familiarizado con representantes públicos de la ciencia, como George Biddell Airy (el séptimo astrónomo real) y Michael Faraday (el superintendente de la Royal Institution), durante el progreso de la investigación. Su experiencia con estos profesionales los llevó a recomendar el nombramiento de un 'ingeniero óptico' permanente para el servicio de faros. Es posible que la influencia del Astrónomo Real haya influido en la elección de un telescopio como recuerdo para el presidente saliente de la Comisión. Un aspecto del sistema de faros británico que se destacó como particularmente ineficiente fue el uso continuo de espejos parabólicos y luces fijas en lugar de los sistemas de lentes giratorios preferidos en las estaciones francesas. Aunque muchas de las luces catóptricas se encontraban entre las más potentes descritas por los marineros, se decidió introducir lentes en todo el servicio de Trinity House. Un elemento central de este plan fue la empresa de fabricación de vidrio de Chance Brothers en Smethwick, cuyas obras de Spon Lane habían estado produciendo ópticas para faros desde su popular exhibición en la Gran Exposición de 1851. La introducción de luces dióptricas en todo el litoral británico se llevó a cabo junto con un importante programa de ajuste de lentes que incorporó todas las estaciones operadas por Trinity House. Después de su trabajo con la comisión, William Hamilton se desempeñó como Secretario Permanente del Almirantazgo hasta su muerte por mala salud en 1881. Sus comisionados, mientras tanto, continuaron investigando la condición de la marina victoriana. Sir Alfred Phillips Ryder formó parte de un Comité nacional de diseño de barcos en 1871, articulando una actitud fuertemente conservadora hacia la tecnología marítima y una firme creencia en las ventajas de la vela sobre el vapor. Junto a otro miembro de la Comisión, Samuel Graves, fue responsable de un ensayo sobre el deterioro de la calidad de los marineros británicos. John Gladstone continuó su investigación sobre la luz y la óptica, y produjo un artículo sobre el espectro solar junto con el eminente físico escocés Sir David Brewster. Sucediendo a Michael Faraday como profesor fulleriano de química en la Royal Institution, Gladstone escribió una biografía de su predecesor que apuntaba hacia su larga carrera al servicio de la corporación del faro Trinity House. El telescopio del faro permaneció durante muchos años en posesión de William Hamilton antes de pasar al Museo, y sirve como una encarnación adecuada de este período de intercambio febril entre la ciencia profesional y el gobierno práctico. Es un recordatorio sorprendente de la importancia nacional de las luces costeras victorianas y el trabajo de la Comisión Real.