Morir en sus propios términos: suicidios a bordo de barcos de esclavos

¿Por qué estos actos son tan importantes y por qué es importante que recordemos a los que se quitaron la vida?



16 de agosto de 2017

En el Día Internacional del Recuerdo de la Esclavitud, nuestro curador, Aaron Jaffer, recuerda a los que se vieron obligados a quitarse la vida durante el horrible Pasaje del Medio





por Aaron Jaffer

La trata transatlántica de esclavos fue testigo de la migración forzada de millones de personas a las Américas. Barcos portugueses, británicos, franceses, españoles y holandeses cargaron a hombres y mujeres esclavizados en África antes de cruzar el Atlántico. Miles de personas intentaron suicidarse durante estos horribles viajes, que alcanzaron su punto máximo durante el siglo XVIII.

Un cuadro que intenta mostrar el sufrimiento psicológico provocado por la esclavitud



Los hombres y mujeres esclavizados se suicidaron por varias razones diferentes. Muchos no pudieron hacer frente al largo y traumático viaje, que habitualmente implicaba palizas, asesinatos y violaciones. Algunos esperaban que la muerte los llevara de regreso a África. William Snelgrave, un comerciante de esclavos inglés que no se disculpa, afirmó que los africanos creían que 'si los matan [...] volverán de nuevo a su propio país'. Cometer suicidio también fue un acto de rebelión. Las tripulaciones de los barcos de esclavos siempre estaban ansiosas por evitar que las personas esclavizadas se suicidaran porque cada persona que lograba quitarse la vida reducía las ganancias del viaje.

Un barco de Liverpool que se cree estuvo involucrado en la trata de esclavos

Algunos hombres y mujeres esclavizados se negaron a comer, con la esperanza de morir de hambre. Esto podría implicar tener comida en la boca y luego escupirla cuando la tripulación no estaba mirando, aunque esto podría dar lugar a azotes y alimentación forzada como castigo. Saltar por la borda para ahogarse era otro medio de escape. Hay descripciones conmovedoras de africanos esclavizados saltando juntos al mar, tomados de la mano o abrazados hasta el final. Esta táctica no fue tan fácil como podría parecer, ya que muchos barcos de esclavos tenían redes para evitar que la gente saltara por la borda. '¿Podría haber superado las redes', escribió un hombre que logró escapar de la esclavitud, 'habría saltado por la borda pero no pude'. Incluso si una persona pudiera llegar al mar, la tripulación podría enviar un bote para 'rescatarla'.

'Esclavo en cubierta'

Los africanos esclavizados a bordo de algunos barcos consiguieron hacerse con cuchillos, espadas e incluso pistolas y pólvora. Aquellos que no apuntaron estas armas a la tripulación a veces las usaron para suicidarse. Un estampado llamativo de nuestra colección muestra a un hombre desafiante parado en la cubierta de un barco de esclavos y sosteniendo una daga. Blandiendo sus cadenas en la otra mano y mirando hacia el cielo, parece estar pensando en suicidarse. Incluso hay casos documentados de africanos esclavizados que se inmolaron junto con sus captores, como ocurrió después de un levantamiento a bordo del Nueva Bretaña en 1773. Esta sigue siendo una de las formas más dramáticas de suicidio masivo presenciadas durante la trata transatlántica de esclavos. Obtenga más información sobre la trata transatlántica de esclavos en nuestra galería gratuita