Un relato del reverendo John Flamsteed, el primer astrónomo real (PBG3248)

Localización Observatorio Real

13 Mar 2015



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Eche un vistazo más de cerca a la carrera del primer Astrónomo Real, John Flamsteed, a través del relato de Francis Baily sobre su vida y obra.

El artículo del mes de marzo analiza la carrera del primer astrónomo real, John Flamsteed. Flamsteed se desempeñó como Astrónomo Real de 1675 a 1719 y en 1835 Francis Baily publicó Un relato del reverendo John Flamsteed, el primer astrónomo real, compilado a partir de sus propios manuscritos y otros documentos auténticos, nunca antes publicados (ID de artículo RMG: PBG3248). Francis Baily (1774-1844) fue un astrónomo inglés e influyente en la fundación de la Royal Astronomical Society, que fue su presidente cuatro veces entre 1825 y su muerte en 1844. Su descubrimiento astronómico más notable fue el 'efecto de cuentas de Baily', los puntos brillantes de la luz solar visibles en el borde de la sombra de la Luna durante un eclipse total de sol. Aunque no fue el primero en observar el efecto, Baily reconoció que las gotas de luz eran el resultado de la topografía accidentada de la superficie lunar que dejaba pasar la luz brillante. En su publicación, Baily busca corregir la opinión popular sobre el primer Astrónomo Real y su legado. El trabajo principal de John Flamsteed fue el Catálogo Británico de Estrellas, el Historia celestial , que serían el resultado de cuidadosas observaciones realizadas en Greenwich. Sin embargo, la vacilación de Flamsteed para publicar sus observaciones durante más de 35 años podría interpretarse como un impedimento para el descubrimiento científico. Las principales figuras de la época, incluidos Sir Isaac Newton, Edmund Halley y David Gregory, descubrieron que su trabajo estaba sujeto al acceso a las observaciones de Flamsteed. Esta crítica es reconocida por Flamsteed y quienes le escribieron. En una carta del 25 de marzo de 1703, afirma:
Si el Dr. Gregory, o cualquier otro, dice que no impartí observaciones suficientes para completar los números, puede decirles que me costó mucho calcular más de 200 lugares de la Luna a partir de mis observaciones primero, y después de mis propias tablas, porque Sr. Newton; que empleó todas mis horas libres durante más de tres años [p. 241]
Las cartas de Flamsteed a Abraham Sharp se encuentran entre las más sinceras de la colección de correspondencia. Sharp sirvió en el Observatorio Real con Flamsteed como astrónomo y fue uno de sus confidentes más confiables. Flamsteed anota esto en una posdata de una carta del 18 de enero de 1703, diciendo que escribe con la misma sencillez que solía discurrir junto a mi chimenea [p. 211]. Sharp también le escribió claramente a Flamsteed. Sharp también señaló la percepción popular de Flamsteed en una carta escrita el 1 de agosto de 1713, en la que lo defiende:
Ya basta para silenciar los gritos irrazonables de las personas quejumbrosas e irreflexivas, que están demasiado dispuestas a pasar injustas censuras por haber estado tanto tiempo en un puesto tan considerable y producido poco o nada ... [p. 303]
Flamsteed tuvo una relación tensa tanto con Isaac Newton como con Edmund Halley. Las cosas llegaron a un punto crítico en 1711 cuando publicaron una versión no autorizada de las observaciones de Flamsteed. En los años previos a esto, Flamsteed había invertido una cantidad considerable de su propio dinero en su trabajo en Greenwich. Pagó por muchos equipos que le permitieran observar el cielo, pero también pagó por asistencia para calcular los datos que estaba generando. A pesar de describirse a sí mismo como 'un amigo, lo confieso, de la frugalidad' en una carta de 1694 a Newton [p. 144], en 1701 Flamsteed señala que ya ha gastado más de £ 1000 en su trabajo. Como resultado de esto, Flamsteed no estaba dispuesto a financiar la impresión de sus observaciones. En 1704 Newton se ofreció a hacer representaciones a la Corona para que se publicara la obra, aunque Flamsteed sospechaba de sus motivos. A finales de la década de 1690, Flamsteed sintió que su trabajo sobre observaciones lunares no había sido suficientemente acreditado por Newton en sus teorías de la gravitación, y desconfiaba de Newton en relación con su Catálogo:
Claramente, su propósito era obtener el honor de todos mis dolores para él, como lo había hecho anteriormente, y dejarme a mí para responder por las faltas que se cometieran a través de su gestión [p. 217]
Sin embargo, se convenció a Flamsteed de que proporcionara copias selladas de sus observaciones a la Royal Society, pero más tarde se le informó que habían sido abiertas y que iban a ser publicadas con una introducción de Halley. El trabajo también había sido alterado con estrellas renombradas y otras fallas exacerbadas. Flamsteed denunció el deterioro y el robo de su trabajo y en una carta redactada el 24 de octubre de 1715, declara cómo Newton lo ha tratado de manera indigna, no, traidora:
Me asombra que pretenda tan descaradamente deshacerse de las copias impresas de mis obras, es decir, las observaciones impresas: no le costaron ni una sola hora de trabajo o vigilancia, ni tuvo que gastar un centavo en hacerlas; pero además de mi trabajo diario y mis vigilias, cuando él dormía en su cálida cama, me había costado más de 2000 libras esterlinas de mi propio bolsillo ... en instrumentos y la asistencia necesaria. [pag. 316]
Se habían producido 400 copias del catálogo corrupto y, después de una petición a la Corona, el 29 de marzo de 1716 Flamsteed le dice a Sharp que ha recibido la orden de Su Majestad de que me entreguen 300 copias ... que tengo la intención de sacrificar a la VERDAD. En una carta del 8 de mayo de 1716, Flamsteed escribe que:
... los arrojó al fuego hace unos quince días. Si Sir I. Newton se da cuenta de ello, le he hecho a él y al Dr. Halley una gran amabilidad. [pag. 322]
Es importante para nosotros comprender la furia de Flamsteed por la publicación no autorizada, que lo llevó a quemar las copias. En una carta a Newton de enero de 1699, Flamsteed muestra parte de su motivación por su trabajo:
Espero que las obras de la eterna Providencia se comprendan un poco mejor a través de sus labores y las mías que antes. [pag. 169]
Además de su deseo de aumentar el conocimiento de cómo funcionan los cielos, Flamsteed también estaba interesado en que se reconociera su inversión personal. En una carta del 7 de enero de 1699, Flamsteed dice:
Mucho he sufrido en mi salud por mis labores nocturnas: los dolores que he empleado en mis cálculos han sido inconcebibles: toda la recompensa que espero es el reconocimiento de mi laboriosidad. [pag. 167]
La mala salud de Flamsteed había causado dificultades en su relación con Newton. Después de un desacuerdo sobre la velocidad con la que Newton recibió observaciones lunares en 1695, Flamsteed escribió una nota sobre una carta cruel y arrogante recibida de Newton:
Estuve enfermo todo este verano y no pude proporcionarle los servicios que había hecho antes. Confundió mi enfermedad con un diseño… [p. 158]
A través de la correspondencia, Baily descubrió un observador atento y diligente que deseaba que su labor produjera los datos más precisos y útiles para la posteridad. Para él mismo, la motivación de Baily para compilar la correspondencia fue:
Me ha guiado únicamente el deseo de colocar el carácter y la conducta de Flamsteed en sus colores verdaderos y simples, desenredados de todos esos asuntos extraños en los que se han visto involucrados inadvertidamente. [pag. 734]
Una copia de Un relato del reverendo John Flamsteed forma parte de la colección Airy Library de Caird Library & Archive. La colección de Airy Library representa la biblioteca del Real Observatorio hasta 1881. Este volumen también es un recurso útil para el estudio del Observatorio, ya que incluye el texto de la orden para construir el observatorio (p. 112) y una reseña de la estado del Observatorio en octubre de 1700. Gareth, Gerente de Biblioteca

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